Chapitre IX – Dimitrov Grad – Serbie

Dimitrovgrad, Serbie

C’est le moyen le plus simple … La sortie la plus proche de l’enfer Bulgare situé à 40 km à l’est de Sofia, aux frontières serbes. La petite ville de Dimitrovgrad est le premier endroit où les réfugiés s’échouent après avoir traversé illégalement la frontière bulgare pour entrer en Serbie. Plus village que ville, l’endroit est installé dans une vallée, entouré de collines et de montagnes. La seule spécificité de la ville était sa gare et sa station de police qui a fait de l’endroit, le premier point de contrôle, le premier «camp» en Serbie.

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Les réfugiés venaient à Dimitrovgrad, la plupart à pied, mais certains d’entre eux arrivaient par des taxis (aidés à atteindre Dimitrovgrad via un restaurateur local qui a été le premier à être en contact avec eux après leur traversée forestière.) Étonnamment, l’homme avait passé dix ans à travailler en Libye et pouvait parler l’arabe, ce qui le rendait très utile pour les migrants. Et il laissait les voyageurs faibles et épuisés se reposer dans son restaurant et manger quelque chose avant de partir pour Dimitrovgrad.

 

 

Et bien sûr, il était en difficulté avec la police … Il m’a raconté son histoire dans le langage corporel universel : «police» «mauvais» «troubles» … Pas besoin de plus d’explications, je savais de quelle histoire il s’agissait et, d’une certaine manière, cela m’a rendu triste de réaliser à nouveau qu’on commence toujours à être en difficulté une fois qu’on commence à aider et à être humain …

 

 

Et nous avons été confronté à de nombreuses reprises à des accusations de trafic d’êtres humains alors que nous conduisions des réfugiés du camp à la gare ou du centre-ville au camp etc . J’ai compris et vraiment pris la responsabilité de mes actes et je discutais avec beaucoup d’autres bénévoles à ce sujet … Pour certains, c’était vraiment irresponsable et risqué et je le comprenais aussi … En tant que membre d’une ONG, vous ne pouviez pas faire tout ce que vous vouliez, car l’organisation était en quelque sorte responsable de vos actions, de sorte que des actes inconsidérés pouvaient mettre toute l’affaire en difficulté. Mais en prenant cette responsabilité par nous-mêmes, nous assumions d’agir en tant qu’individu et non comme membre d’une organisation, car parfois il vaut mieux faire les choses par soi-même.

Et ici, à Dimitrovgrad, les autorités étaient plus fortes, moins faciles que les autres endroits où je travaillais.

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Le point de contrôle était mené par la police et les ONG n’étaient pas autorisées à entrer dans le camp … Quelques-unes (toujours les plus grosses avec plus d’argent) ont été autorisés à fonctionner autour du poste de police, ou le camp précaire et la zone d’enregistrement ont été installés. Les autres groupes comme Praxis, le Conseil des réfugiés danois, Info Park où I’m Human Organisation (dont je faisais partie) ont dû attendre et fonctionner en dehors de l’endroit … Nous étions debout sur les clôtures, en regardant ces personnes être vérifiées, estampillées, enregistrées, envoyées au camp et renvoyées en Bulgarie ou autorisées à continuer… et tout cela se passait devant nous … sans que nous ne puissions rien faire. La plupart du temps, nous attendions que les réfugiés viennent nous rencontrer à la porte (s’ils y été permis) afin de connaître leurs besoins, leur histoire, etc…

 

 

Nous leur apportions les produits demandés, tels que les vêtements, les médicaments, les aliments, etc. … en travaillant de manière étroite et efficace avec les gars de l’organisation Praxis.

 

 

Au moment où je rencontrais i’m Human Organisation pour la première fois, ils fonctionnaient encore à l’extérieur du camp, installés dans une petite camionnette comme la mienne qui était réorganisée en petit conteneur de dons. C’était inhumain de travailler de la sorte avec ce climat merdique à Dimitrovgrad … jours pluvieux, vent froid et nuit gelée … Mais, lorsque je suis arrivé e tant que bénévole avec eux une semaine après, Tarek (le chef des opérations est fondateur de l’organisation) ait réussi à apporter un conteneur digne de ce nom et à mettre en place un espace de stockage efficace, une zone de collecte et tout le nécessaire pour l’organisation.

 

 

Et l’ONG avait également un groupe de bénévoles impliqué … Le siège de l’ONG était une maison près de la gare de Dimitrovgrad où les bénévoles pouvaient se rassembler, manger et se reposer. Au moment où je travaillais là-bas, nous étions 8 volontaires, venant de Bosnie, Hongrie, Argentine, Pologne, Italie, Allemagne, Serbie … et en France. Comme je ne voulais pas les déranger avec la question du logement j’ai passé tout le temps à dormir dans la fourgonnette comme j’en avais l’habitude. Je pourrais dire maintenant que je peux m’habituer à tout type de situation précaire et à dormir presque dans toutes les conditions, presque partout … et c’était rude parfois car les températures étaient assez faibles la nuit et le temps était merdique a souhait … Je passais de complètement mouille à complètement gelé. Certains “shifts” du matin étaient si froids que vous pouviez à peine bouger les doigts ou ressentir vos pieds.

 

 

Pourtant, nous nous occupions et nous poursuivions, en conseillant les réfugiés, les accompagnant tout au long de leur processus, depuis l’arrivée du camp jusqu’au départ de la gare pour ceux qui pouvaient passer par la Serbie et continuer leur voyage.

 

 

Le train de Dimitrovgrad allait à Belgrade, en passant par Nis et était un train de 9 heures qui coûtait cher aux réfugiés (pour ceux qui pouvaient se le permettre.) Si aucun train ne partait, les réfugiés «autorisés» à aller de l’avant pouvaient prendre le bus qui coûtait encore plus cher. Mais de toute façon, soit en train soit en bus … de moins en moins de réfugiés étaient autorisés à continuer … Quelques-uns (seuls des Syriens et des Irakiens) continuaient à traverser en toute sécurité …

Les autres, les Afghans, les Pakistanais, les Marocains, les Iraniens, etc. été renvoyé immédiatement en Bulgarie.

Et la situation s’aggravait, et même si nous essayions vraiment de les aider à passer, nous ne pouvions voir aucune amélioration … aucun espoir qu’ils atteignent leur objectif. Et je me sentais mal de ne pas leur dire que les choses allaient s’améliorer … de ne pas pouvoir mentir ….

 

 

Nous étions aussi perdus qu’eux, nous ne pouvions leur dire ce qui se passait, leur donner des informations sur l’évolution des choses car tout était également flou pour nous. Et j’ai quitté la ville avec peu d’espoirs, mais toujours, en allant à l’étape suivante de mon voyage; Le tournage de la vidéo musicale pour le groupe macédonien Khara qui composait également la bande sonore de ce documentaire, puis Belgrade, la capitale de la Serbie.

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Chapter VIII – De Turquie à Bulgarie

Göreme

J’ai quitté Gaziantep un dimanche matin pour me diriger vers Göreme sur ma trajectoire en direction d’Istanbul.
Sophie, Angélique, Sabina, Ayshegul et d’autres amis de Turquie m’ont déjà parlé de l’endroit et fortement conseillé de m’y arrêter ne serait-ce qu’une matinée. Effectivement … Une matinée perdue dans les paysages splendides de la Capadoque vaut tous les trésors du monde … Ces maisons centenaires construites dans les roches, ces grottes et ces montagnes volcaniques m’ont fait tenir debout sur une autre planète, en quelque sorte perdu entre une scène de la guerre des étoiles et d’un film documentaire sur la conquête martienne.

Et les montgolfières volaient à l’aube … Comme d’habitude, après les premiers rayons verts, les ballons montaient et se perdaient dans le ciel tandis que moi, je me laissais errer dans les vieux villages rocheux.
Il semble que l’endroit ait été gelé dans le temps, piégé dans la roche comme une sculpture figée. Une pièce maîtresse de l’art de la terre … Une œuvre mixte de la nature et de l’humanité qui reste … Immobile, fragile et belle.

Istanbul

Je suis arrivé à la ville millénaire assez tard après un long trajet …
La ville et son agglomération doivent couvrir 20 km au moins et j’ai dû conduire pendant 2 heures avant d’atteindre enfin le centre-ville d’Istanbul. Lumières blafardes et flashs fluorescents, mosquées et bâtiments centenaires scotchés sur l’horizon sombre, créant un filigrane cubique dans le ciel … Comme une nouvelle voie lactée bruyante et criarde.

Une galaxie était installée ici pour faire briller et glorifier le monde musulman …
Tous ces monuments, mosquées, églises et châteaux se trouvent ici, dispersés dans la ville millénaire comme un rappel du passé. Une preuve de l’ancien passage de toutes les civilisations qui ont Regis la région à partir de ce point spécifique.
Et la ville est vieille … D’une certaine manière, j’ai ressenti moins de liberté que je l’ai vécue à Izmir où les autres villes plus “moderne” en Turquie et je comprends pourquoi Atatürk a changé de capitale officielle lorsqu’il est venu réorganiser le pays au XXe siècle: Istanbul est trop ancienne, la ville a un passé trop vaste et une histoire trop lourde qui l’empêche d’avancer efficacement.

C’est un peu comme si toutes les civilisations, souvenirs et traditions, s’étaient cristallisées sur chaque carré, chaque parc, chaque bâtiment et rue, et il serait fou de vouloir transformer ces vestiges encore une fois …
Et on peut sentir que l’esprit est différent des villes occidentales du pays … La religion est beaucoup plus impliquée dans tous les aspects de la vie quotidienne. Et la reconnaissance (différenciation) des étrangers sont de fait, plus palpable. Bien que je n’eusse pas été opprimé et que je pouvais parcourir la ville autant que je le voulais, je sentais le poids des regards sur moi ….

Kan, un bénévole d’Izmir m’a accueilli pendant un moment, il m’a montré les lieux et les organisations qui pourraient m’aider à propos de mon projet. J’ai été un peu surpris quand j’ai vu si peu d’accueil de leur côté, si peu de compréhension que les autres ONG ou groupes avec lesquels j’ai travaillé. Ils n’étaient pas grossiers ou quoique se soit, mais je ne les intéressais pas du tout et j’ai eu l’impression de perdre mon temps … Peut-être qu’ils étaient trop occupés à faire face aux réfugiés dans la ville … Peut-être qu’ils ont tout simplement trop de pression administrative ou que sais-je … Mon sentiment était juste un peu froid.
Pourtant, j’aimerais revenir là-bas pour aider et enseigner dans ces écoles pour réfugiés comme je le faisais à Gaziantep.

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Bulgarie

J’ai traversé la frontière tôt le matin … Je ressentais une tension en Turquie… Ici aussi, mais pas la même … D’une façon ou d’une autre, rien ne s’est passé lorsque j’ai traversé la frontière. Je m’attendais à d’interminables problèmes comme d’habitude, mais rien … Je sentis l’indescriptible un peu après, alors que je traversais la campagne déserte près de la frontière … Les voitures de police patrouillant tranquillement, des clôtures dispersées ici et là mais pas de migrants … Personne …
J’ai senti le pouvoir muet de la désinformation et de la pression qui mentaient sur ces terres: c’était comme si rien ne se passait.
Absolument rien, comme si le gouvernement voulait que les gens pensent que rien ne se passait, mais je pouvais presque entendre les bottes craquer sur les branches dans les forêts … Je pouvais presque voir les abris cachés abandonnés où les migrants «illégaux» passaient quelques moments de soulagement avant de marcher à nouveau.

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Restez silencieux … Continuez à marcher … Évitez la police… Continuez à bouger … Lentement, doucement ne pas être vu et attrapé.
J’ai parcouru le pays en passant par la ville d’Harmanli où l’un des seuls camps de réfugiés était censé être … Je cherchais … En vain … Encore rien … Ensuite, je suis allé à la capitale, Sofia, où je pensais trouver des informations sur la situation du pays.
Tzvetko, un coordinateur humanitaire dans le pays, m’accueillit chez lui, à son deuxième appartement qui lui servait de lieu de stockage pour ses dons.

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Tzvetko était un homme occupé.
D’une façon ou d’une autre, il connaissait toute la situation des réfugiés dans le pays. Et il était clair que je ne pouvais rien faire pour aider (car je devais demander des autorisations aux autorités gouvernementales et passer au travers de trop nombreux processus douloureux et ennuyeux). Néanmoins, il m’a donné beaucoup d’informations pour que je puisse comprendre la situation dans la ville. Je suis allé à Ovcha Kupel et Neuva Rampa, deux endroits à Sofia, où les migrants ete tenus de rester, isolés, à la limite de l’emprisonnement, le temps pour le pays de comprendre ce qu’il fallait faire avec eux.
Ces «camps» qui ressemblent davantage à des prisons …

 

Les bâtiments s’effondraient, les structures étaient vieilles et rouillées, les fenêtres n’étaient plus … Et je n’étais pas surpris quand j’ai entendu que les lieux étaient plein à craquer … Au moins, semblait-il que les réfugiés étaient traités avec plus d’humanité, moins de colère qu’ils ne l’avaient été aux commissariats de police.
J’ai rencontré deux d’entre eux et nous avons discuté ensemble pendant un certain temps. Comme je m’en doutais, la plupart d’entre eux avaient été battus par les flics, poursuivis dans les forêts par des patrouilles, etc. Certains d’entre eux avaient été capturés par villageois et envoyés à la police après avoir été volés … J’ai même entendu parler de certains Bulgares lançant des safaris dans les forêts pour chasser les migrants … Le plus terrible était le fait qu’ils étaient fiers de leurs atrocités et publiaient des photos sur les réseaux sociaux, etc.

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Et encore plus terrifiant … Il me semblait que les gens en étaient heureux et fiers …

Il était logique que tous les réfugiés à Sofia voulussent partir … Soit en Serbie, soit en Roumanie, soit en Turquie … N’importe où ailleurs que la Bulgarie.

Chapter IX – Dimitrov Grad – Serbia

Dimitrovgrad, Serbia

And the easiest way … The closest exit to the hell of Bulgaria was 40km East from Sofia, at the Serbian frontieres.
The little city of dimitrovgrad is the first places where the refugees could crash after crossing illegally the Bulgarian border and entering Serbia.
More a village than a city, the place is settled in a valley, surrounded by hills and mountains.
The only specificity of the town was its train station and its police station which made the place the first check point and “camp” in Serbia.
The refugees were coming to dimitrovgrad mostly by foot but some of them were arriving by taxis as they were helped to reach the place by a local restaurant holder who was the first to be in contact with them after their forest crossing.
Surprisingly, the man had spent 10 years working in lybia and could speak Arabic which made him quite useful for the migrants.
And he was letting the weak and exhausted travellers to rest in his restaurant and to eat a little something before leaving for dimitrovgrad.
And of course he was in troubles with police … He told me his story in the universal body language “police” “bad” “troubles” … No need for more explanations, I knew what the story was about and somehow it made me sad to realise again that you always start being in troubles once you start helping and being human …

And I’ve been in trouble many times being checked for human trafficking accusations as I was giving lift to refugees from the camps to the train station or from the city center to the camps or whatever …
I understood and truly took responsibility of my acts and I was even arguing with other volunteers about it… To some of them this was truly irresponsible and risky and I understand that as well… As part and member of a NGO you could not do whatever you wanted as the organisation was somehow responsible for your actions, so it could put the whole business in troubles. But taking this responsibility by myself I was assuming the fact that I was helping as individual and not as member of an organisation, as sometimes you have better doing the stuff by your own.
And here in Dimitrovgrad, the authorities were stronger, less easy going than the other places I used to work in.

The check point was Police driven and NGOs were not allowed to enter the area … only few of them (always the biggest with the more money) were enabled to operate around the police station were the precarious camp and the registration area were settled.
The other groups like Praxis, Danish refugees Council, Info Park or I’m Human Organisation (the one I was part of) had to wait and to operate outside of the place …

We were standing at the fences, watching these people being checked, stamped, registered, sent to the camp and either sent back to Bulgaria or allowed to keep going further … and whatever would happen in front of us … we could not do anything.
Most of the time, we were waiting for the refugees to come to meet us at the gate (if they were allowed to do so) to get to know their needs, story, etc …
A some point, we would bring them the goods they were asking for, such as clothes, medicines, foods etc … working closely and efficiently with the guys from Praxis organisation.

And somehow, I’m Human Organisation was doing well.
By the time I first met them, they were still operating outside the camp settled in a little van like mine that was rearrange as a little donations container.
That was rude regarding the usual weather here in dimitrovgrad … rainy days, cold wind and freezing night …
But, when I arrived to volunteer with them a week after, Tarek (the head of operations and founder of the organisation) had succeeded to bring a proper container and to set up an efficient storage space, gathering area etc … for the organisation.
And IHO had a bunch of volunteer involved as well …
The headquarter of the NGO was a house near by the train station of Dimitrovgrad were the volunteer could gather, eat and rest.
By the time I was working there, we were ruffly 8 volunteers, coming from Bosnia, Hungary, Argentina, Poland, Italy, Germany, Serbia … and France.

Though I didn’t wanted to bother them with accommodation and place to stay in the house and I spent this all time sleeping in the van as I used to.
I could say that I get used to deal with precarious situation and to sleep almost in every condition, almost everywhere … and there was one of my rudest stay as the temperatures were pretty low by night and the weather sucked by day … I was going from being completely wet to completely frozen.
Some early morning shifts were so cold that you could barely move your fingers or feel your feet.

Still we were keeping busy and we were carrying on, advising refugees, accompanying them all along their process, from the arriving at the camp to the leaving at the train station for the ones who could make it through Serbia and to continue their journey.
The train from Dimitrovgrad was going to Belgrade, passing by Nis and was a 9 hours train that cost to the refugees around 15E for those who could afford it.
If no train were leaving, the refugees who’s been “allowed” to move forward and received their documents, could take the bus which was more expensive.
But anyway, either by train or bus … less and less refugees were authorised to continue … only few of them (only Syrian and Iraqis) were still crossing safely …
The other, Afghanis, Pakistanis, Moroccan, Iranian, etc … were just sent back to Bulgaria straight away.

And the situation was getting worse, and even if we truly tried to help them passing through, we couldn’t see any improvement … any hope for them to reach their goal.
And I was feeling shit not being able to tell them that things were going to be alright … of course not …
We were as lost as they were, enable to figure what was going on, enable to give them any informations as everything was also blurry and unclear to us.

And I left the town with few hopes but still, keeping going to the next step of my journey; The shooting of the music video for the Macedonian band Khara which was also composing the soundtrack of this documentary and then Belgrade the capital of Serbia.

Chapter VIII -From Turkey to Bulgaria

Goreme
I left Gaziantep one Sunday morning to head to goreme on my way to the city of Istanbul.
Sophie, Angelique and some other relatives from Turkey told me about the place and strongly advised me to get there for a break.
Well… My break last few hours from early morning to midday or so … But the place had a great impact on me.
These centenarians houses built on the rocks, these caves and volcanic mountains made me though I was standing in another planet, somehow lost between the early landscapes of star wars and the beautiful scenery of a martian movie.
And the balloons flew at the dawn … As usual, thg touristic attraction was gathering bunch of foreigners coming from all over the place and I quickly left to wander into the old rocky village.
It seems like the place has been frozen in time, trapped in the rock like a sculpture encapsulated in its own canvas.
A art master piece from the earth … A mixed work of nature and mankind that stay … Motionless, fragile and beautiful.

Istanbul
I arrived to the millenarian city quite late.
And it’s been a long drive … The city and its agglomeration might cover 20km at least and it sounded I’ve been driving through the surrounding neighbourhoods for ages before reaching at last the Istanbul city center.
Bright lights, mosques and centenarian buildings all over the dark horizon, creating a line through the sky … Like a new noisy milky way.
A galaxy settled here to shine and glorify the Muslim world …
All these monuments, mosques, churches and castles stand here, scattered though the millenarian city as a reminder of the past. A proof of the ancient establishment of all the civilisations that has been governing the area from this specific point.
And the city is old … Somehow I felt less freedom than I experienced in Izmir or other more “modern” town in Turkey and I understand why Otaturk has changed of official capital when he came to reorder the country during the XXth century : Istanbul is too old, the city has a too huge past and a too heavy history.
It’s a bit as if all the civilisations memories and traditions where crystallized on every squares, park, buildings and streets and it would had been crazy to try to change it once again…
And you  can feel somehow that the mind set is different from the western cities of the country… The religion is way more involved in every aspect of the daily life. And the awareness regarding foreigners is as a matter of fact more perceptible.
Though I haven’t felt too much oppressed and I could still walk through the city as much as I wanted.
Kan, a fellow volunteer from Izmir hosted me for a while by the time he show me the places and organisations which could help me regarding my project.
I have been a little surprised when I saw so few welcoming from their side, so little understanding and very less warmth than the other NGO or groups I have been working with.
They weren’t rude or impolite, jut not interested at all and I had the feeling I was wasting my time … Maybe they were too busy coping with the refugees in the city … Maybe they have too much pressure coming from the administration or whatever … My feeling was just a bit cold.
Still, I wish I’ll come back there to help and teach in these schools for refugees … As the salam school of Gaziantep.

Bulgaria.
I crossed the border early morning …
I was feeling a tension in Turkey … Here either but not the same …
Somehow nothing happened when I crossed, I was expecting some troubles as usual but it went surprisingly well. I felt the indescribable uncomfortableness a bit after, while I was driving through the deserted countryside near the frontier … Police car patrolling quietly, fences scattered here and there but no migrants… Nobody …
I felt the mute power of the disinformation and the pressure that lied on these lands : it was as if nothing was happening. Absolutely nothing, as the government would like people to think I guess, but I could almost hear the boots cracking on the branches in the forests … I could almost see the abandoned hidden shelters where the “illegal” migrants where spending the few moments of relief before walking again.
Keep quiet… Keep walking… Avoid the police… Keep moving … Slowly, gently not to be seen and caught.

I’ve been driving through the country, passing through the city of harmanli where one of the only refugees camp was supposed to be … I was searching … In vain … Still nothing …

Then I went to the capital, Sofia where I thought I could find some information regarding the situation of the country.
Tzvetko, a humanitarian coordinator in the country, was about to host me for a while.
We met at his second flat which was used as a storage place for his donations.
The flat was filled with sleeping bags, clothes and rain coats, craft boxes, diy gears etc … It felt like a messy container back in the camps … But I didn’t mind at all and I was comfortable with all this mess which was part of my world for the last couple of months.
Tzvetko was a busy guy, somehow, he knew about the whole refugees situation in the country and even if it was clear I couldn’t do nothing to help (as I would have to ask authorisations to the governmental authority and to go through a lot of painful and annoying process) he gave me lots of informations for me to help in the city.
Then I’ve been to ovcha kupel and neuva rampa, two places in Sofia where the migrants where placed the time for the country to figure what to do with them.
These ” camps ” where more looking like jails to me… Even if the people there could go in and out freely.

The buildings were falling apart, the structures were old and rusty, the windows … Broken …
And I wasn’t surprised when I heard the places were full … Here at least, it seemed the refugees were treated with more humanity, less anger than they used to received in the police quarter.
I met couple of them and we spoke together for a while.
As I expected, most of them had been beaten by the police, tracked in the forests by patrols etc … Some of them had been caught by local people and send to police after being robbed their goods … I even heard about some Bulgarian setting up some kind of safari in the forests to hunt the migrants … The most terrible was the fact that they were proud of their atrocities, posting pictures on social networks etc … Congratulating themselves … And as terrifying as it sounds people were glad to them …
It made sense that all the refugees there in Sofia wanted to leave … Either to Serbia, either to Romania, either to Turkey … Anywhere but Bulgaria.